המפעל שנבנה על אדמה ב-50 אלף דולר: כך נולדה טאואר ממגדל העמק

טאואר, שנרכשת על ידי אינטל ב-5.8 מיליארד דולר, נולדה בתחילת שנות ה-80 כמפעל של המתחרה של אינטל – נשיונל סמיקונדוקטור • במשך השנים ידעה טאואר לא מעט משברים וגלי פיטורים, עד שעלתה על דרך המלך בעשור האחרון

מפעל טאואר סמיקונדקטור במגדל העמק / צילום: פאול אורלייב
מפעל טאואר סמיקונדקטור במגדל העמק / צילום: פאול אורלייב

עסקת הענק שבה רוכשת אינטל  את טאואר  תמורת 5.8 מיליארד דולר היא סיום מוחץ עבור חברת ייצור השבבים הישראלית שידעה לא מעט מורדות ומשברים בימיה הראשונים.

המנכ"ל שמאחורי האקזיט: אמריקאי מורמוני שהפך את טאואר לסיפור הצלחה 

הרעיון להקים מפעל שבבים בישראל נולד לראשונה אצל היזם ד"ר גיורא ירון, מאבות ההייטק הישראלי. בסוף שנות ה-70 קרא ירון ידיעה בעיתון על כוונתה של ענקית השבבים דאז נשיונל סמיקונדוקטור להקים מרכז פיתוח בישראל. ירון ,שסיים לימודי פוסט דוקטורט בארה"ב, פנה לצבי סוחה שהיה מיועד להקים את המעבדה בישראל, ובהמשך הצטרף לפעילות נשיונל כשהוא עובד על תוכנית מפורטת להקים מפעל שבבים כזה.

אחרי שהשלימו תוכנית מפורטת להקמת מפעל שבבים כזה ביוני 1981, נקלע המשק האמריקאי להאטה, והרעיון הוקפא. רק שנתיים אחר כך במרץ 1983 הצליח ירון להגיע לנשיא נשיונל ולקבל את אישורו להקמת המפעל. נשיונל, אז מתחרה גדולה של אינטל, קנתה לצורך העניין שטח אדמה של שישים דונם במחיר של 50 אלף דולר. מגדל העמק נבחרה כיוון שהייתה בין מרכז הפיתוח של נשיונל בהרצליה לבין הטכניון בחיפה, משם אמורים היו להגיע המהנדסים למפעל. בניית המפעל הושלמה ב-1985 בהשקעה של כ-50 מיליון דולר של נשיונל.

בראיון לעיתונות אז הסביר ירון כי הניקיון הדרוש במפעל שבבים עולה בשני סדרי גודל על הניקיון הדרוש בחדרי ניתוח. "אין לנו בארץ הידע להקמת מפעל מורכב ועם השלמתו תהיה ישראל בשורה הראשונה בעולם במישורים שונים של טכנולוגיה ויידע", אמר אז ירון. כדי להקים את המפעל, יצאו עשרות מהנדסים, כימאים ופיזיקאים להשתלמויות בארה"ב.

אלא שב-1993 החליטה נשיונל לסגור את המפעל במגדל העמק על רקע משבר עולמי בענף השבבים. מי שרכשה את המפעל ב-250 מיליון דולר ומנעה את סגירתו הייתה החברה לישראל של עידן עופר, שבמשך שנים התייחסה להשקעתה בטאואר כאל פעילות פילנתרופית. לאחר הרכישה הונפקה טאואר בנאסד"ק, ובהמשך החלה להיסחר גם בבורסה בתל אביב.

בשנים לאחר מכן סבלה טאואר מתקופה מסובכת. ב-2003 השלימה טאואר מפעל שני במגדל העמק בהשקעה כוללת של מיליארד דולר. אולם שנה לאחר מכן הודיעה החברה על פיטורי 170 עובדים, המהווים 12% מכוח העבודה שלה כתוצאה מירידה בביקושים בשוק השבבים.

ב-2008 חתמה טאואר על עסקת מיזוג עם חברת השבבים האמריקאית ג'אז (במסגרתה שינתה טאואר את שמה לטאואר ג'אז בטרם שונה זה שוב לטאואר סמיקונדוקטור ב-2020). אולם באותה שנה, בהשפעת המיזוג והמשבר הכלכלי של 2008, הודיעה טאואר על פיטורים נרחבים של 150 מהנדסים והנדסאים. רק ב-2010 החלה טאואר לרשום תזרים מזומנים חיובי והחברה החלה לשנות כיוון.

צרו איתנו קשר *5988