אלון מאסק צירף 4,000 עובדי SpaceX למחקר קורונה. זה מה שהוא למד

המיליארדר שילב ידיים עם חוקרים על מנת לעקוב אחרי הדבקות מחדש • המאמץ נועד לבחון חסינות לקורונה

אלון מאסק, מנכ"ל ומייסד SpaceX / צילום: Associated Press, Steve Nesius
אלון מאסק, מנכ"ל ומייסד SpaceX / צילום: Associated Press, Steve Nesius

כשהקורונה סגרה את הכלכלה האמריקאית במרץ, לאלון מאסק היה טיל לשגר. חברת חקר החלל של המיליארדר, SpaceX, תכננה לשגר חללית מאוישת לחלל במאי ורצתה להיצמד ללוח הזמנים. זה אומר שעליה היה למצוא מתקן שיגור שיהיה פתוח וגם להימנע מהפצת קורונה, אתגר רציני כשמלאי הבדיקות הזמינות היה עדיין נמוך.

על מנת לנטר את ההתפשטות הנגיף בקרב עובדי SpaceX בכל המדינה, מאסק ומנהל הבריאות בחברה עבדו עם רופאים ואקדמאים על מנת לבנות תוכנית לבדיקת פעילות נוגדנים. יותר מ-4,000 עובדי SpaceX התנדבו לעבור בדיקות דם חודשיות.

השבוע פרסמה הקבוצה את ממצאיה. נראה כי רף מסוים של נוגדנים מעניק לאנשים עמידות לאורך זמן נגד הנגיף. מאסק רשום כמחבר שותף למחקר, שעבר סקירת עמיתים ומפורסם בירחון Nature Communications.

"לאנשים יכולים להיות נוגדנים, אבל זה לא אומר שהם יהיו חסינים לקורונה", אמרה גלית אלטר, מחברת שותפה של המחקר שהיא חברה במכון רגון של בית החולים של מסצ'וסטס, ב­-MIT ובהרווארד. אנשים שהרגישו תסמינים קלים יותר ומועטים יותר של קורונה ייצרו פחות נוגדנים ולפיכך היה פחות סביר שיגיעו לרף של חסינות לאורך זמן, כך נמצא במחקר.

"כדי באמת להבין את זה ברמת הבריאות הציבורית, יהיה צורך לעשות בדיקות הידבקות מחדש ולעקוב אחרי אנשים כדי לראות אם הם נדבקים שוב לאורך זמן", אמר ג'ושוע שיפר, פרופסור עמית במחלקת המחלות המדבקות במרכז פרד האצ'ינסון לחקר הסרטן.

בזמן שההתחסנות מתקדמת לאט בכל העולם, אומרים המדענים שבדקו את עובדי SpaceX שבעזרת הממצאים שלהם ניתן יהיה להעריך מי יותר פגיע לנגיף ולחסן את האנשים האלה ראשונים. לדוגמא, מי שאין לו נוגדנים באזורים עם כמות גדולה של מקרים צריכים לקבל עדיפות, אמרה אלטר.

מאסק בעצמו נדבק

חברות רבות, מגוגל של חברת האם אלפאבית ועד גולדמן סאקס, אמזון וטייסון פודס (Tyson Foods) מציעות בדיקות קורונה על מנת לקבל תמונה ברגע נתון של מי מהעובדים נדבק. בחברות בודדות מאוד נעשו בדיקות דם שגרתיות לעובדים לגילוי קיום נוגדנים.

נציגים של Space Exploration Technologies Corp, השם הרשמי של החברה מקליפורניה, לא הגיבו לגבי הנושא.

מאסק שגינה בעבר החלטות ממשלתיות להכריז על סגר, היה בעל עניין אישי במחקר והמדענים תדרכו אותו ואת מנהלי SpaceX במהלך המגפה לגבי איך הנוגדנים והחיסונים פועלים, כך אמרה אלטר. הוא בעצמו צייץ בנובמבר כי הוא נמצא חיובי לקורונה. "עיטושים קלים ושיעול וקצת חום בימים האחרונים", כתב.

אלטר, הלומדת אימונולוגיה וכן את המנגנונים המולקולריים שבאמצעותם נוגדנים נלחמים במחלות, יצרה בתחילת השנה מבחן בדיקה לנוגדנים בקורונה בהספק גבוה. עבודתה משכה השקעות מצד מנהלת קרן הגידור ננסי צימרמן, מנכ"ל קרן סורוס מארק שוורץ ואשתו ליסה שוורץ, וכמו כן מגוון פילנתרופים (ביניהם הקרן של אלון מאסק) וסוכנויות ממשלה.

באפריל 2020, כשבדיקות הקורונה היו נדירות, יצרה SpaceX קשר עם אריק נילס, מומחה למחלות מדבקות מהרווארד, והוא גייס את אלטר. יחד עם המנהל הבריאותי ב-SpaceX, אניל מנון, הם בנו תוכנית בדיקות. SpaceX גייסה עובדים מקליפורניה ופלורידה שהיו מוכנים לעבור בדיקות דם חודשיות באפריל.

לפני המגפה, הקים מנון מתקנים רפואיים באתרים של SpaceX ברחבי המדינה. החברה שלחה לחלל אסטרונאוטים ושואפת בסופו של דבר לשלוח אזרחים לחלל. מנון השתמש בחלק ממתקני החברה כדי להקים במהירות תחנות ללקיחת דם וגייס מתמחים מבתי ספר בסביבה שייקחו את הדגימות.

העובדים נשלחו הביתה

במאי, SpaceX שיגרה בהצלחה את חללית דרגון מתוצרתה לטיסת מבחן בפלורידה, עם שני אסטרונאוטים. ביוני, הדוגמיות שעיבדה ד"ר אלטר מעובדים מקומיים הצביעו על החמרה של המקרים בטקסס. במקום שיעור טיפוסי של 3% בדיקות חיוביות, 12% מהדגימות רמזו על כך שהיו הדבקות. היא הריצה את הבדיקות שוב ושוב כדי לוודא שהן נכונות, ובעקבות זאת החברה שלחה עובדים שנדבקו הביתה וביקשה מהם להיכנס לבידוד.

בקרב כ-4,000 עובדי SpaceX שנבדקו כמה פעמים, 300 נדבקו בקורונה. לחוקרים היו מספיק נתונים על 120 אנשים כך שיכלו לערוך בדיקות מעמיקות על ההדבקות שלהם ורמות הנוגדנים שפיתחו אחר כך בכדי להגיע למסקנות עקב הניסוי.

הגיל החציוני של קבוצת המחקר היה 31, ו-92% מהם היו גברים. החוקרים הכירו בכך שהחתך הצר יחסית של הנבדקים עשוי להשפיע על תוצאות הניסוי. במחקר נכללו תוצאות של בדיקות שנעשו באפריל וביוני.

"החדשות הטובות הן שרוב החיסונים מגיעים לרמות נוגדנים הרבה יותר גבוהות מהרמות הללו" כשמדובר באנשים שקיבלו את שתי המנות, אמרה אלטר. "בינתיים די ברור שאנו מגיעים לרמות שהן בכמה סדרי גודל יותר גבוהות בעזרת החיסונים".

המרכז למניעת מחלות והפצתן בארה"ב (CDC) הודיע שניתן לקבל הגנה מסוימת מקיומם של נוגדנים, אך לא ידוע כמה זמן היא מחזיקה מעמד. חוקרים וחברות מחקר מנסים להבין מהי הרמה המינימלית של נוגדנים המובילה לחסינות.

כעת בוחנים את המוטציות

"זה היה יכול להיות נהדר שיהיה מספר שממנו והלאה אפשר לומר... מעל הרמה הזו של נוגדנים אתה מוגן, מתחתיה לא, אבל אין לנו מספר כזה כרגע", אמר פיליפ דורמיצר, ראש המחקר והפיתוח של תרופות נגד נגיפים בחברת פייזר.

SpaceX ושותפותיה למחקר ממשיכים לבחון כל חודש וכרגע בודקים מקרים של הדבקה מחדש, בייחוד בעת שהמוטציות מתפשטות, כך אמרו החוקרים המעורבים במחקרים אלה. בינתיים, שמו לב למידה מסוימת של הדבקה מחדש בקרב עובדים שנמצאו אצלם רמות נמוכות של נוגדנים בבדיקות בעבר.

בנובמבר, החברה שלחה לחלל ארבעה אסטרונאוטים כחלק מהמשימה המבצעית המאוישת הראשונה שלה.

צרו איתנו קשר *5988