איך מודדים את האינפלציה בארה"ב: 477 עובדי ממשלה מסיירים בחנויות מכולת

על מנת לחשב באיזו רמה המחירים עולים, קצת פחות מחמש מאות עובדי ממשלה מבלים את ימיהם במעקב אחרי המחירים של מוצרים וסחורות מתוך רשימה

קופות בסופרמרקט באורגון בארה''ב / צילום: Shutterstock, Tada Images
קופות בסופרמרקט באורגון בארה''ב / צילום: Shutterstock, Tada Images

לאמילי מסיטיס אחד המקצועות החשובים ביותר, אחד שלא ידעתם שקיים.

כשחשבונות חודשיים של אמריקאים מטפסים בקצב המהיר ביותר מזה ארבעה חודשים, תפקידה של מסיטיס לוודא ש⁻9 הדולרים ששילמתם זה עתה על שקית של קילו ורבע קלמנטינות זה אכן מחיר טיפוסי ולא אנומליה.

מסיטיס היא כלכלנית שטח בלשכה לסטטיסטיקה על תעסוקה, אחת מ­⁻477 עובדים המועסקים על ידי הממשלה הפדרלית על מנת לעקוב אחר השינוי במחירים של מאות אלפי מוצרים וסחורות כל חודש. שיא עבודתם הוא מדד המחירים לצרכן, אשר מזיז שווקים ומשפיע על המדיניות המוניטרית ועוקב אחר שינויים ביוקר המחייה של מיליוני אנשים.

האינפלציה השועטת לאחרונה מפעילה לחץ על בודקי המחירים של הממשלה ועל האינדיקטור הכלכלי שהם אחראים עליו; רבים חזרו לאחרונה לחנויות ולעסקים באופן אישי לאחר שעבדו מרחוק במשך שנתיים. נתוני מדד המחירים לצרכן של אפריל פורסמו ב⁻11 במאי.

מביקור בסלון יופי, דרך בדיקת חנות תכשיטים וכלה בבחינת עלויות שריפת גופה

יום טיפוסי בעבודה עשוי להביא את מסיטיס לסלון יופי לברר כמה עולה טיפול נפח, לחנות תכשיטים לראות מה מחירה של מחרוזת פנינים ולבית לוויות לבדוק כמה עולים שירותי שריפת גופות. כמו כן, היא מקבלת תחושה מהשטח על האופן בו כוחות כלכליים נרחבים משפיעים על העולם האמיתי.

לפני המגפה ולפני עליית האינפלציה, מנהלי חנויות - וגם משפחתה של מסיטיס והחברים שלה - לא התעניינו במיוחד בנתונים שהיא מלקטת.

כעת, היא אומרת שביקור במכולת או במוסך יכול לקחת עשר דקות נוספות בגלל שבעלי העסקים מתלוננים באוזניה על ההתייקרויות. בעלה ביקש שתעזור לו לקצץ עלויות בהאכלת והלבשת משק הבית שלהם, הכולל עשר נפשות. (מסיטיס, אם לשישה, מנסה לצמצם את האובססיה של המשפחה לקלמנטינות: "אנחנו צריכים למצוא פרי פחות יקר".) חבריה מבקשים ממנה סקופים על המידע העדכני ביותר שבידי הלשכה לסטטיסטיקה על תעסוקה - משהו שאסור לה בשום אופן לחשוף מפני שחשאיות היא אחד ממאפייני הליבה של תיאור המשרה של כלכלנית שטח.

מסיטיס, בת 50, עובדת כבודקת מחירים של הלשכה מאז 2013, ומתארת את עבודתה כ"חיפוש מטמון".

היא יצאה לעבודה יום אחד בחודש שעבר עם רשימת פריטים לתמחר רשומים על גבי מחשב טאבלט שנתנה לה הממשלה. תחנה ראשונה: מוסך בבעלות פרטית בשכונה מתפתחת של פילדלפיה, שם היא אמורה לבחון כמה עולים תיקון של בלם אחורי, החלפת סרנים והחלפת בלמים מלאה.

המוסכניק מצפה לבואה, ומספר לה על העלויות המתייקרות הכרוכות בניהול המוסך, מדמי השכירות ועד מחיר החלקים. הוא אומר שיצטרך להעביר את המשרד שלו לשכונה בעיר שהשכירות בה זולה יותר. המחיר של גז פראון למערכות מיזוג אוויר עלה פי שלושה, על פי הספק של המוסך. המוסכניק מספר שתיקונים נעשו כה יקרים שחלק מלקוחותיו דוחים תיקונים ברכב ונוסעים במקום זה בתחבורה ציבורית.

"זה סרט, מה אפשר לומר", מסכימה אתו מסיטיס.

אחרי עשר דקות מתקשר המוסכניק לספק החלקים שלו על מנת לברר את המחירים העדכניים ביותר של חלקי חילוף.

"והאם המע"מ על רכישת חומרים ועבודה עדיין עומד על 8%?" שאלה מסיטיס. כן, מאשר המוסכניק.

השתתפות במדד היא בהתנדבות מבחינת העסקים, כך שיצירת קשר חברי עם בעלי חברות שונות עוזרת לביצוע העבודה, אומרת מסיטיס. כמנהלת סניף, היא עוזרת להוסיף עסקים קטנים חדשים וכן חברות גדולות שייכללו במדד. כמו כן היא מפקחת על עשרה עובדים.

דווקא לא מחפשים מחירים "מטורפים"

העבודה של בודקת מחירים היא דייקנית. על מנת לתמחר מוצר, עובדים צריכים לעבור על רשימת נתונים באורך 11 עמודים כדי לוודא שהם מתמחרים בדיוק את המוצר שתמחרו לפני חודש. לפחית שימורים של מרק יכולות להיות 12 הגדרות שונות, כולל טעם, תכולה, מותג, מיתוג כאורגנית, חומרי האריזה ומאפיינים תזונתיים, למשל הימצאות נתרן במוצר.

בודקי מחירים לא מחפשים את המחירים "המטורפים", אמרה מורין גרין, עוזרת נציבה איזורית המפקחת על מחלקת מחוז פילדלפיה של תוכנית המחירים של הלשכה לסטטיסטיקה על תעסוקה, והיא אומרת שהעובדים מיומנים להיצמד למשימתם לא משנה מה קורה.

"אם הייתי נכנסת לחנות בשביל לבדוק כמה עולים שימורי אפונה ובמעבר הסמוך היו מחלקים מטילי זהב בחינם, עדיין הייתי מתמקדת בתמחור שימורי האפונה שלי", אמרה.

במכולת קרוב לרדינג, פנסילבניה, מציגה עצמה מסיטיס למנהל משמרת הערב ופונה למעבר המרקים כדי לרשום מחיר של אטריות מרק עוף. היא בודקת פעמיים כדי להיות בטוחה שאכן מדובר במוצר שהיא אמורה לרשום - אם תטעה, היא עלולה לפגוע בדיוק של כל המדד או להביא נתון שלא יהיה מה לעשות בו אחר כך.

"האם אתה רואה מה עשיתי הרגע? כמעט דפקתי הכל", היא אומרת, ומצביעה על סימון "דל נתרן" באותיות קטנות על גבי מדבקת המוצר.

אחרי זה פונה מסיטיס למעבר של הקפואים, ומחפשת ארוחת ערב אינסטנט עם אטריות. לאחר חיטוט בפריזר, היא מחליטה לשאול את מנהל הסניף אם נגמר המלאי של מוצר זה, ואומרת שתבוא שוב.

המחיר לא מתייקר אך הנפח קטן

בעיות של שרשראות אספקה הקשו על בדיקת מחירים מחודש לחודש בזמן המגפה, בגלל שמוצרים חסרו לעתים קרובות, אומרת מסיטיס. במהלך הביקור, הודעה במערכת הכריזה של המכולת מבקשת מהצרכנים להיות סבלניים בזמן שהחנות מתמודדת עם מלאי מוגבל.

כשהיא רוכנת לתמחר שקית צ'יפס, שמה לב מסיטיס למגמה שראתה הרבה לאחרונה: כיווץ. מחיר הצ'יפס לא התייקר, אבל כיום יש בשקית כ⁻30 גרם פחות ממה שהיה.

"מכנים את זה שרינק⁻פלציה, וזה ערמומי בגלל שהצרכנים לא תמיד עולים על זה", אמרה מסיטיס.

לשכת הסטטיסטיקה על תעסוקה עוקבת אחרי המחירים של עד 100 אלף מוצרים ושירותים, וההוצאה של כ⁻8,000 משקי בית כל חודש. הסוכנות מחליטה איזה מוצרים לתמחר על ידי שימוש בנתוני דפוסי צריכה ממפקד האוכלוסין כדי לוודא שההערכה משקפת את האופנים בהם אמריקאים מוציאים את כספם. נעשה עדכון ברשימת המוצרים במדד אחת לארבע שנים.

"יש לנו כללי ליקוט מידע מאוד מחמירים. מישהו שמנהל חנות לא מכיר היטב את כללי איסוף המחירים של מדד המחירים לצרכן", אמרה גרין, המפקחת על מסיטיס ועל עוד 65 בודקי מחירים באיזור הכולל את ניו ג'רזי, פנסילבניה, דלאוור, מרילנד, וושינגטון, ווירג'יניה ומערב ווירג'יניה. היא מוסיפה שלו היו מצפים מהחנויות לדעת איך מחשבים את המדד זה היה הופך למעמסה עבורן. "הם היו אומרים שזה טוב מספיק, וטוב מספיק זה לרוב לא מספיק טוב בשבילנו".

גרין הועסקה לראשונה כבודקת מחירים בזמן האינפלציה של 1978, ואומרת שנסעה במכונית שבתא המטען שלה היו קלסרים עם רשימות מחירים לכל פריט ברשימות של המדד, וכן הנחיות איך לבדוק מחירים במידה ופריטים מהרשימה לא נמצאים. לאחר ההשלמה, הייתה שולחת את הרשימות למשרדי לשכת הסטטיסטיקה על תעסוקה בוושינגטון. לפני שהיו נשלחות הרשימות לבירה, היו תופסות שטח של חדר שלם במשרד, מספרת גרין.

אתגרי התפקיד: מצמחונות ועד סוגי חזיות

כמה מהעובדים במשרה חלקית בלשכת הסטטיסטיקה על תעסוקה - המרוויחים בין 18.91 ל­⁻30.44 דולר לשעה - כבר נמצאים בתפקיד כמה עשרות שנים. לאחר שיצאה לחופשה על מנת לגדל את ביתה, קייסי וונזל, בת 63, חיפשה עבודה במשרה חלקית לפני 16 שנים שבה לא תבלה את ימיה ליד שולחן במשרד.

היא התאכזבה כשהמגפה הפכה למה שהפכה. בשנתיים האחרונות, בודקי מחירים כמו וונזל הסתמכו בעיקר על האתרים של חברות, ובשיחות טלפון. במשרדים רבים, אמרה, פשוט לא ענו לה.

אתגרים אחרים הקשורים למגפה טופלו בפגישות הכשרה חדשות. זה כולל איך למצוא מספרי טלפון וכתובות דואר אלקטרוני למקומות שפעם בודקי המחירים היו פשוט מופיעים בהם, וכן הנחיות איך לבדוק ברשת מחירים של מוצרים שהבודקים לא מכירים כלל.

"היינו צריכים להעביר שיעור על זיהוי סוגי חזיות שונים", אמרה מסיטיס, והוסיפה שהעובדים הצמחוניים לעתים מתקשים לרשום מחירים של מוצרי בשר. "כמעט כל אחד ימצא תחום מוצרים שהוא ממש לומד עליו לעומק בעבודה עבור מדד המחירים לצרכן", אמרה גרין.

צרו איתנו קשר *5988